octubre 1, 2018

Aprendiendo con Robots

¿Hasta qué punto la inteligencia artificial cambiará nuestros modelos sociales? ¿Llegará un día en el que los profesores serán sustituidos por robots? El siglo XXI nos pone frente a muchas preguntas fascinantes como estas. Un estudio publicado recientemente en Science ofrece una revisión de más de cien artículos científicos escritos en los últimos 25 años sobre experimentos con robots como herramienta aplicada a la enseñanza. La conclusión es que pueden tener efectos muy positivos si utilizados en ámbitos concretos, como aprender vocabulario o practicar cálculos matemáticos, aunque las tecnologías actuales no permiten plantearlos como una opción sustitutiva de un educador humano. El debate en la comunidad científica está abierto. No hay dudas sobre lo útil que pueden resultar las nuevas tecnologías para mejorar la experiencia de aprendizaje de los más pequeños, pero muchos interrogativos sobre cómo aplicarlas aún están sin respuesta clara.

Los autores de esta revisión analizaron únicamente artículos en los que se utilizaron robots existentes físicamente, con una intencionalidad claramente educativa y con propuestas experimentales o de análisis novedosos.“Los robots se han usado para enseñar las matemáticas, una segunda lengua, la geografía, la física, el razonamiento lógico, las escritura… Prácticamente de todo”, afirma Tony Belpaeme, investigador de las universidades de Genk (Bélgica) y Plymouth (Reino Unido) y autor principal del estudio. Los experimentos recogidos por él y su equipo se realizaron en países asiáticos, como Japón, China o Taiwán, en Europa y en EE UU. Los efectos sobre el aprendizaje de los niños que resultaron de las pruebas se dividieron en dos categorías: los de tipo afectivo y los de tipo cognitivo.

Belpaeme y sus colaboradores hablan de distintas modalidades de aplicación de los robots en las aulas. Algunos ejercen un papel de profesor o tutor, con tareas de asesoramiento y supervisión, sobre todo en una relación individual con el alumno, por ejemplo a la hora de ayudarlo a mejorar su vocabulario. Otros actúan como compañeros, que acompañan a los niños en el aprendizaje y van aumentando sus propias competencias junto a ellos. También existen los que juegan el rol de estudiante “novato”, al que el niño va enseñando cosas y así mejora a su vez algunas capacidades ya adquiridas (por ejemplo, escribir). “Todos estos robots ahora mismo son prototipos. Pero podrían llegar a las clases si alguna compañía estuviera interesada en invertir en ellos”, explica Belpaeme.

La aplicación de los robots en contextos educativos dio resultados positivos prácticamente en todos los casos examinados, según este investigador. Aunque hay que matizar. En su opinión, las posibilidades tecnológicas actuales no hacen pensar que un robot pueda desempeñarse en todas las funciones que ejerce un educador humano. “La conclusión principal es que los robots pueden ser eficaces como apoyo a la enseñanza. No van a sustituir a los profesores, pero pueden ejercer de tutores personales en contextos muy concretos”, afirma. Uno de los aspectos más interesantes, según explica, es que estos productos de la inteligencia artificial se prestan bien a un uso personalizado, “algo para lo que los profesores carecen de tiempo”. Belpaeme especifica también que considera como los mejores los que actúan de compañeros, porque “no saben todo” y “aprenden junto al niño”.

Cecilio Angulo, de la Universidad Politécnica de Cataluña, está de acuerdo en que los robots pueden ser una herramienta de apoyo útil, por ejemplo para hacer o corregir un dictado. “Donde tienen más potencial es sobre todo a la hora de dar a los niños libertad de pensar cosas nuevas”, sostiene. Angulo afirma que ha podido observar los resultados de experimentos con robots en dos colegios de Barcelona. El investigador coincide con Belpaeme en que la dimensión física en la que los niños interactúan con los robots les permite conocer una forma de aprendizaje “más cercana” e interactiva de la que ofrecen otras tecnologías, como las tabletas o la realidad virtual. Lo importante, en su opinión, es que no se pierda de vista la función de tutor que ejerce el profesor, esencial también para que la inteligencia artificial se utilice de la forma correcta. “El robot como tal no es nada, es como tener un iPhone sin saber lo que es”, afirma.

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